62期神国邻舍-社区 Kingdom Neighbors

【美东篇】

若歌教会下一个40年的新挑战

 

文、图/廖美惠

 

 

2020年新冠疫情席捲全球,下半年正式进入「后疫情时代」,持久战已开打,回不去「BC」(Before Covid-19),于美国东岸迈入41週年的若歌教会有何应变?

 

 

无墙的教会

 

早在2020年3月中旬,美国政府宣佈进入全国紧急状态之际,新泽西州若歌教会(以下简称若歌)第一时间成立「临时应变措施委员会」,所有聚会改为线上进行。成立已41週年的若歌共有中文堂、英文堂、粤语堂、青少年及儿童,全教会约有二千人,是美国东岸人数最多的华人教会。过去40年受洗总人数超过三千六百人,兴起八十馀位全时间传道人。

 

疫情前,每週主日早上9:15,上千名会众按部就班进入教会,不论大人小孩,每个人都能安静迅速找到自己的敬拜位置。如今受疫情衝击,停止实体聚会已超过九个月,弟兄姊妹们彼此拥抱、互相打招呼问安的美好场景,似乎遥遥无期。

 

「也许2021年秋天有望恢复正常聚会吧!」若歌创建长老之一黄小石表示,但这并不意味能够恢复一如从前的「正常聚会」。

 

黄小石表示,他了解很多弟兄姊妹想要回到从前的生活,但必须接受现实─已经进入「后疫情时代」了,教会及每一位基督徒都必须重新思考,在这个时刻,神要我做什么。黄小石勉励会众,这段因疫情带来不便、不安的非常期间,正是神赐特殊恩典的时候。

 

2019年若歌庆祝40週年堂庆,当时牧长们就曾迫切祷告,祈愿神在未来40年能带领教会步入一个新世代。孰料,新冠疫情让全球按下暂停键,也迫使若歌停下旧有模式,重新思考如何在已临的数位世代中,善用新进科技,发挥福音无远弗届的功效,传给远方的人,也藉以改变近处的人,建立一个真正「无墙」的教会。

 

过去九个月,若歌的线上敬拜、主日学、福音班、受洗班、祷告会、姊妹会等不同聚会,参与人数都显著增长。什至与众教会合办超过25年的「生之追寻」福音营,儘管是临时首次尝试在线上举行,也达到空前参与效果,逾千名基督徒与非基督徒参加。

 

 

年轻的生力军

 

无独有偶,2020年初,神感动若歌当中的八、九位年轻弟兄姊妹,把生命全然奉献事奉神。新冠疫情突然来到之际,这群年轻人正好迅速补位加入事奉团队,快速协助教会转入线上作业:主日敬拜及祷告会的录影、录音、剪辑、上传YouTube;各种Zoom云端会议、云端诗班、购置新设备、建置新团队⋯⋯。受疫情所迫,神却即时预备第二代生力军加入服事行列,若歌新媒体事工俨然成形。

 

数位时代长大的年轻人,玩起云端科技,驾轻就熟,思维与创意似乎也比上一代来得快又準。若歌英文堂的Dorothy,25岁,中学英文教师,2019年秋到日本宣教,原打算停留一年,却因疫情2020年3月初被迫返美回到若歌。

 

「奥运能暂停,但宣教不能停!不能让疫情打败我们对日本宣教的决心!」Dorothy与若歌日本短宣团队在第一时间,想到透过Zoom与日本的小学生们继续上课,互动效果超出所求所想。

 

若歌自2016年开始每年派短宣队到日本,与日本教会建立美好关系。每週三晚上美东时间10:00到11:00,在美国的日本短宣队同工上线,与若歌差派到日本的宣教士一起祷告。即使疫情发生,线上视讯让2020年的日本宣教得以继续。

 

同样参与过日本宣教的若歌青少年团契辅导之一王怡(Jessica),24岁,曾任公校音乐老师,目前就读西南浸信会神学院。因疫情无法前往达拉斯上课,选择在家一面上课,一面服事教会。疫情教她的「疫」堂课:人有限,神无限。

 

每年暑假若歌青少年团契的露营,是学生们最期待的活动。王怡和几位同工讨论,若因疫情取消,学生们肯定很失望。她试图让教会的中学生们与教会维持一定程度的连结,在居家隔离期间,不至于全然社交孤立。于是提出「线上露营」(Virtual Camping)的想法,获得学生及家长好评。

 

王怡表示,大部分的中学生熟练使用新媒体,但大多属于各自私人的活动,过去在教会较少通过新媒体与年轻人互动。碰上疫情,学生们宅在家,刚好可以透过新媒体向学生们表达关心,持续沟通。

 

「神没有忘记你们,我们辅导也没有忘记你们!」这是王怡想传达给学生们的心意。「每位学生在自家后院搭起帐棚,升起营火,透过Zoom一起在云端敬拜、分享,联络情感。看到数十位学生们露出灿烂的笑容,见到学生们开心地唱歌的那一刻,我相信他们一定可以靠著全能全爱的神,度过疫情的难关!」

 

▲黄小石长老每週日晚上7:30到8:30在线上主持「牧话家常」。

 

实体与虚拟的混搭

 

为了凝聚基督的身体,疫情期间若歌创立许多新的做法,例如新开放的「牧话家常」时段,由17位牧师与长老们在每週不同时段里,分别与会友在线上见面,此举反而让弟兄姊妹比往日有更多和牧者交谈的机会;读书会、诗班、暑期圣经学校(VBS)、座谈会、个别辅导、送别会等等,在云端进行各类聚会;在会友家后院游泳池举行洗礼,别开生面;线上奉献,方便大家继续作神的好管家。

 

黄小石表示,这些活动是疫情中的新常态,也是新事工的起点,还有许多可以学习与成长的空间。从疫情间线上聚会的经验,教会学到什么?会众有什么回应?是否显露出过去没有留意到的挑战?这些都是需要审慎评估的议题。

 

「若不是疫情的来临,教会也不会这么积极、急迫地多方使用电子媒体来拓展各事工的领域。特别感谢神预备年轻同工团队,併肩跨入不受时空限制的新纪元!」黄小石在教会週报中如是说。

 

将来无论有没有疫苗,新冠疫情总是会过去,迟早要恢复实体聚会。而当北美各教会恢复实体聚会,就必然面临与自己(及别的教会)线上聚会竞争的局面,也必激发对实体聚会的更新与改变。

 

人所需求的不单是讯息(知识),更是亲密的关系。

 

黄小石强调,恢复实体聚会或许并非当务之急,更重要的是迫切求神赐下清楚的异象,帮助每一位耶稣的跟随者预备自己,在后疫情时代更有效地服事祂。

 

实体聚会与线上聚会双轨并进,能截长补短,相得益彰。若放弃两者其中之一,是错过了神所赐现今的机会。实体与虚拟混搭,可能是后疫情时代教会的新常态,也将会是若歌下一个40年的新挑战!

 

▲若歌青少年辅导王怡推出富创意的「线上露营」(Virtual Camping)。

 

 

廖美惠,得奖记者,毕业于北美中华福音神学院(CESNA),本刊特约撰述。

 

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